Theeland: Nilgiri thee

Nilgiri is een belangrijke theeproducerend district in het zuiden van India. Naast de bekende regio’s Assam en Darjeeling zelfs de belangrijkste theeproducerende regio van India. Nilgiri is een bergachtige regio. Nilgiri thee wordt dan ook voornamelijk op grote hoogte verbouwd. Het woord ‘Nilgiri’ refereert naar de bergketen die helemaal doorloopt tot de staat Kerala. Een over het algemeen onbekende aangrenzende theeproducerende regio. Zoals veel gebieden in India staat ook Nilgiri bekend om de productie van zwarte thee.

De regio is een hooggelegen heuvelachtig plateau, waar de bergketens Oost- en West-Ghats samenkomen, in de staat Tamil Nadu (Het land van de Tamils). Het ligt in het zuidwesten van het Indiase Schiereiland. Nilgiri is een woord in het Tamil dat ´Blauwe bergen´ betekent. De pieken van de Nilgiri rijzen abrupt boven de omliggende vlaktes uit tot een hoogte van 1.800 tot 2.400 meter. Een van deze pieken is de Doda Betta, met 2.637 meter de hoogste bergtop van Tamil Nadu. De heuvels worden gescheiden van het Karnataka plateau door de Noyar rivier en van de Anaimalai en Palni heuvels door de Palghat Gap, een bergpas. Nilgiri is een vruchtbaar gebied voor het verbouwen van gewassen en het wemelt van het wildleven, waarvan olifanten het meest noemenswaardig zijn.

Theeproductie

In Nilgiri wordt de thee het gehele jaar door met de hand geplukt. Ondanks dat er het gehele jaar geoogst kan worden zijn er twee grote oogstseizoenen: de eerste pluk is van april tot mei en de tweede pluk vind tussen september en december plaats. De theetuinen zijn op alle hoogtes aangelegd, van 30 tot 3.200 meter. Gebruikelijk liggen de plantages echter op een hoogte tussen de 1.700 en 2.300 meter. Nilgiri thee is te vergelijken met Ceylon thee en, zoals ook met de Ceylon highgrown, zijn ook hier de thee die op hoogte is verbouwd de meest smaakvolle. Midgrown zijn van middelmatige kwaliteit en lowgrown worden gewoonlijk verwerkt in melanges.

Smaak
Zwarte thee uit Nilgiri is te vergelijken met Ceylon thee qua smaak, maar met een kenmerkend karakter. Nilgiri theeën zijn helder amberkleurig, intens aromatisch en hebben een mellow, lichte, delicate en heldere smaak. De thee wordt verbouwd van de heuvels van de Nilgiri bergen tot Coimbatore, dichtbij Tamil Nadu en Kerala. De theetuinen liggen tussen de eucalyptusbomen en cipressen en verschillen in hoogte tussen de 30 en 2.000 meter.

Meer dan 20.000 kleine plantagehouders verbouwen en plukken thee op ongeveer 90.000 hectare. Volgens verschillende bronnen produceert Nilgiri tussen de 64.000 en 120.000 ton thee per jaar. Dit maakt het na Assam de tweena grootste theeproducerende regio van India. Zuid-India is goed voor ongeveer 25% van Indiase totale theeproductie. De Nilgiri plantages worden efficiënt gemanaged, met een opbrengst van 3.500 kg per hectare. De grond is goed en de neerslag evenredig over het jaar verdeeld. De meeste Nilgiri thee wordt gebruikt voor het melangeren, maar er is in toenemende mate vraag naar speciale theeën uit de regio.

In Nilgiri worden van een aantal hoogwaardig kwalitatieve theeën tot CTC thee geproduceerd, waarvan de laatste voor melanges worden gebruikt. De meeste Nilgiri theeplantages zijn klein tot middelgroot, in veel gevallen in eigendom van kleine ondernemingen of families (gemiddelde grootte ligt tussen de 100 – 200 hectare). Veel van deze kleine familiebedrijven bestaan al sinds de koloniale tijd. Het wordt geschat dat meer dan 30.000 kleine plantagehouders een plantage hebben van 10 hectare of kleiner. Veel kleine bedrijven zijn echter met een opmars in schaalvergroting bezig. De reden voor deze uitbreiding is de snelle stijging van de theeprijzen. De stijgende prijzen maakt het verbouwen van thee winstgevender dan bij andere gewassen. De plantagehouders verkopen hun groene theebladeren aan naburige theefabrieken die de bladeren vervolgens verwerken tot zwarte thee.

Meer dan 60% van de plantagewerkers zijn vrouwen. De arbeiders worden voorzien van accommodatie en op de grote vaak zelfvoorzienende plantages, zijn er dikwijls een school, apotheek en een kerk aanwezig. Een aantal van de grote plantages, met oppervlaktes van 400 hectare of groter, kunnen meer dan 1.000 arbeiders (bij een ratio van 2 tot 3 arbeiders per hectare) in dienst hebben.

Theeveilingen

In 1963 werd de Coonoor veiling geopend. Het veilinghuis werd opgericht om in de behoeftes van kleine plantagehouders te kunnen voorzien. Deze plantagehouders konden hun eigen thee niet naar het regionale veilinghuis sturen in Cochin, Zuid-India. Dit gaf de plantagehouders niet alleen met afzet, maar leverde ook op andere manieren meerwaarde op. De veilinghuizen gaan namelijk verder dan alleen het ontvangen en veilen van losse thee. Ze adviseren bovendien theeproducenten en financieren (gedeeltelijk) de plantages, in het bijzonder de kleine plantagehouders die voor het produceren liquide middelen nodig zijn die ze vaak niet hebben. Het oprichten van de Coonoor veiling heeft er uiteindelijk tot geleid dat kleine plantagehouders in Nilgiri een betere prijs voor hun goederen kunnen ontvangen.

Export van Nilgiri thee

Voor de export loopt de thee een aantal stappen door voordat ze verscheept worden. De verwerkte thee wordt eerst beoordeeld op bladgrootte (Orange Pekoe, Broken Orange Pekoe, Flowery Broken Orange Pekoe, etc.). Hierna wordt het naar het magazijn van het veilinghuis gestuurd in folie verpakte houtenkratten of jute zakken. Nilgiri thee en uit het Zuid-Indiase Travencore gebied wat voor de export bestemd is, worden vervolgens via de eeuwenoude haven van Cochin verscheept.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *